Produkter för transport

stage_goods_TT

Continentals Lastbilsdäck

Fru Maskros

Continentals jakt på innovativa material omfattar nu även den anspråkslösa maskrosen, en växt som kan användas för att tillverka särskilt miljövänligt gummi till fordonsdäck. Materialforskaren Carla Recker vill hjälpa till att göra maskrosen till ett banbrytande material.

Image

Själva däcken är svarta och runda, precis som alla andra "normala" däck. Den diskreta maskrosmärkningen på däcksidorna är den enda ledtråden till materialets ursprung. Naturligtvis tillsammans med det gulgröna emblemet med varumärkesnamnet "Taraxagum", hämtat från växtens botaniska namn. Vid Continentals teknikcentrum i Stöcken i Hannover tittar Carla Recker stolt på däcket som visas upp i sammanträdesrummet, ett däck som tillverkades för bara två veckor sedan vid anläggningen i Aachen. Carla, som har en doktorsexamen i kemi och är ansvarig för materialkemi vid Continental, fanns på plats personligen när det plockades fram ur formen: "Inte ens dagen före var vi helt säkra på om det skulle fungera." Därför är det ingen överraskning att Carla sov dåligt den natten. För att tillverka prototypen tillbringade hennes kollegor flera veckor med att utvinna gummi ur maskrosrötter. Därefter experimenterade de i flera månader i laboratoriet för att ta reda på hur det nya materialet skulle kunna användas för att ersätta naturgummit från gummiträdet, som tillsammans med syntetiskt gummi finns i alla däck. Därtill kom enormt mycket administrativt arbete, eftersom Carla har samarbetat med Fraunhofer Institute for Molecular Biology and Applied Ecology vid Münsters universitet sedan 2007.

Allt det hårda arbetet har lönat sig och de första maskrosdäcken har nu "rullat ut på vägarna", även om vägen i fråga i det här skedet bara är Continentals egen testbana. Produktionen av det nya däcket kommer inte att påbörjas förrän tidigast 2020. Carla Recker kan inte dölja sin entusiasm och hennes ögon lyser när hon berättar den ena detaljen efter den andra. Först lite information om själva maskrosorna: Genom kultivering har den typ av maskros som Continental använder, den så kallade ryska maskrosen, modifierats av Fraunhofers forskare så att den ger mer sav och kan odlas som en gröda.  Visionen är att odla fram maskrosrötter lika långa som sockerbetor. Detta ska göras av odlare i Bayern och Sachsen som ska odla maskrosorna på testfält. "Vi måste vänta från odlingssäsong till odlingssäsong och hoppas att det inte inträffar några översvämningar eller andra katastrofer", ler 49-åringen, som klädd i jeans och gymnastikskor ser mycket yngre ut än sin ålder. Vid sidan av sitt arbete hos Continental har Carla studerat miljöteknik, ett ämne som hon nu har god nytta av när hon ställs inför uppgifter som rör biologi och jordbruk.

"Innehåller materialexpert"

Carlas team fick nyligen officiellt erkännande för sitt arbete i München, Tyskland, när maskrosprojektet tilldelades GreenTec Award, Europas mest prestigefulla miljö- och ekonomiutmärkelse. "Det var definitivt en höjdpunkt i karriären", strålar Carla. "Annars brukar mina lyckade projekt inte synas, även om de ingår i väldigt många produkter." På skämt säger hon att hon ibland skulle vilja använda en stämpel som lyder "Innehåller materialexpert".

Att framställa gummi från maskrosor är egentligen inget nytt: det första patentet för processen utfärdades 1905. Carla Reckers kollegor hittade också två broschyrer om maskrosor i Continentals arkiv. "Men forskningen stoppades eftersom den inte var ekonomisk lönsamt", förklarar hon. Idag ser det lite annorlunda ut: "Vi skapade ett affärsexempel och enligt aktuella data är det lönsamt." Dessutom är maskrosen en lättskött växt som kan växa i nordeuropeiskt klimat och dålig jord. Detta minskar de långa transporterna från tropiska gummitplantager, och odlingen konkurrerar inte med de inhemska grödorna. Ytterligare miljöfördelar är att maskrosgummi kan uppfylla det växande globala behovet av gummi utan att mer regnskog behöver offras för att plantera gummiträd. Detta minskar koldioxidavtrycket och ökar biodiversiteten, vilket var två av de faktorer som övertygade GreenTec-juryn.

Flower power i stor skala

Lastbilsdäck utgör potentiellt en massiv marknad för det nya materialet: lastbilsdäck väger 70 till 80 kilo varav 30–40 procent är naturgummi, en mycket högre andel än i bildäck. Carla Recker tror dock inte att allt gummi i Continentals däck en dag kommer att komma från maskrosor.  Av ekonomiska skäl och säkerhetsskäl måste däcken tillverkas av en kombination av olika råvaror – men med maximal hållbarhet. "Här kommer maskrosorna verkligen att vara till nytta."

Ett pilotsystem håller för tillfället på att byggas upp som kan användas för att tillverka tonvis av maskrosgummi.  "Vi är fortfarande bara i början", förklarar Carla. Stor uthållighet och uppbackning från företaget kommer att krävas.  När allt kommer omkring är så långsiktiga projekt extremt ovanliga inom branschen. Som projektledare är Carla nöjd med att "alla verkligen stöttar oss". Utan tvekan har hennes fascination för maskrosor och den enorma energi hon utstrålar varit avgörande för att övertala dem.